Kiwanis y el béisbol

Baseball

En el último siglo – desde el Bambino hasta Marilyn Monroe – las historias de Kiwanis y del béisbol se entrelazan. ¡A batear!

Historia escrita por Curtis Billue

Es el tramo de la séptima entrada, los fanáticos con sus perros calientes, cerveza y palomitas se paran para cantar: “Take me out to the Ball Game” (Llévame al partido de béisbol). Hombres y mujeres, comportándose como pequeños niños entusiasmados, se balancean al compás del órgano y cantan juntos – un poco desentonados – la canción sagrada del béisbol.

Estos son los simples placeres de la vida. Un día con amigos, familiares y extraños que aman el juego y al equipo. Todos esperan olvidarse de las preocupaciones y responsabilidades, aunque sea por unas horas.

Es verano, la temporada de béisbol y los dramas estadísticos. Los fanáticos observan a los nuevos héroes deportistas a medida que se revelan sus trayectorias y escuchan, a la vez, las leyendas del pasado.

Pero perdidas, por lo general, en las grandes historias del béisbol se encuentran los eventos olvidados, incluso aquél en el que Kiwanis fue tan famoso como Babe Ruth. Casi tan famoso.

Kiwanis se entrecruza con muchísimos personajes y momentos históricos del béisbol, inclusive el de “Babe”. Lo más probable es que alguno de sus jugadores favoritos haya pasado por las ligas y haya sido tocado por Kiwanis de alguna manera. Hemos elegido algunas historias para compartir con usted.

Entonces, con unas ricas galletas Craker Jacks en mano remontémonos al antiguo “partido de béisbol”.

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Primeros equipos Kiwanis
Kiwanis en los primeros años compartía las mismas raíces que el béisbol a mediados del siglo XIX. Ambos eran “clubes”, organizaciones fraternales de empresarios adinerados y de clase media y media alta que pagaban cuotas de membresía, votaban sobre las reglas y los estatutos y se reunían en fastuosas celebraciones. Y ambos jugaban al béisbol.

A pesar de que los partidos de béisbol profesional a principios del siglo XX eran juegos bruscos de botines puntiagudos, lenguaje obsceno y peleas de fanáticos, los clubes de pelota Kiwanis en la década del veinte se remontan a los orígenes: un juego de hombres. Los Kiwanis que formaban su propio equipo, generalmente jugaban en contra de otras organizaciones de servicio como el Rotario, Elks y Optimist. Después de un partido amistoso, el club anfitrión servía la cena para que todos los miembros socializaran, dieran discursos y presentaran los premios.

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El artículo “Kiwanis vs. Rotario en una batalla de sangre” que apareció en la revista de 1931 parecía una película de Buster Keaton.

“Kiwanis dio el primer batazo”. Miles de tumultuosas personas, en un cataclismo de trastornos volcánicos, saludaron a McEvans, de las grandes ligas, cuando salió de la banca ‘Kiwanis dog-house’ con cuatro bates sobre su hombro. … El bateador de las grandes ligas bateó con tanta fuerza – y falló – que la briza originada voló los sombreros de pajas de fanáticos que estaban en la tribuna”.

Más tarde un kiwanis “impulsó la bola en el aire”, subió perpendicularmente, cortando el aire en dos”. Después de que el jugador tocara la primera base en una caída, otro jugador terminaba la corrida chocando a uno de los jugadores de campo Rotario, quien “salió disparado como un aeroplano y aterrizó en el río James”.

Antes de que la bola cayera, el corredor suplente corrió tan rápido al home que dejó una zanjadilla marcada alrededor del diamante”.

“Llamaron a la empresa Reynolds para que rellene la zanja con piedritas”, dice el reportero, “y el juego fue pospuesto por veinte minutos para que las damas pudieran usar el baño y para que los señores pudieran comprarse un trago y fumar”.

Debe haber sido un partido increíble.

Si bien no todos los clubes cuentan con juegos caricaturizados, muchos serían anfitriones de los equipos profesionales que venían a la ciudad; los juegos amistosos con los equipos locales eran una gran atracción entre los socios.

Y no había mejor atracción que el “Sultan of Swat”: George Herman “Babe” Ruth Jr.

Babe Ruth

El Bambino
La “era de la bola muerta” estaba llegando a su fin. En esa época donde se jugaba a robar bases, usar bolas sucias, desgastadas o alteradas, una nueva técnica de béisbol surgió: el impacto del golpe. Y la estrella que más brillaba era Babe Ruth.

A pesar de que Ruth era una celebridad por sus jonrones, nunca se olvidó de sus raíces: creció pobre, a los siete años lo enviaron a un reformatorio y luego a un orfanato.

Babe Ruth, siendo un niño grande de corazón, siempre se identificó con los niños pobres, huérfanos, enfermos y discapacitados. Kiwanis y Ruth se cruzaron en el camino varias veces para ayudar a los menos privilegiados. Él los alimentó, los alentó y recaudó dinero para sus proyectos.

Ford Frick, cronista deportivo y eventual presidente de la Liga Nacional de Béisbol y comisionado de béisbol, escribió sobre “Babe” en el almuerzo del club Kiwanis:

“La sala estaba llena de estudiantes de todas las edades. No cabía más ni un alfiler. Observé la mirada de Babe fija en la ventana. Allí afuera, trepado sobre un barril, se encontraba un muchachito de cara sucia que saludaba y sonreía al ver a Babe, agitando una muleta a modo de saludo. Sin decir una palabra, Ruth se levantó, abrió camino entre la muchedumbre y desapareció por la puerta”.

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Babe Ruth (center) with Junior Kiwanis Baseball League of East Chicago.  Photo courtesy of East Chicago Public Library

“Unos minutos más tarde regresó, cargando en sus hombros al pequeño niño discapacitado que lo había saludado desde afuera. Babe llevó al muchacho con cuidado a la mesa de conferencia, acercó una silla y la colocó a su lado donde sentó al pequeño”.

Frick describió al muchacho como el niño más feliz de Birmingham. Asimismo, detalló cómo el pequeño se “había sentado al lado de Babe Ruth, había hablado con él y se había llevado una bola de béisbol firmada por el mismo Babe”. 

Pandilla de agujeros y ligas Sandlot
En los primeros años, los dueños de Ballpark construyeron cercas de madera alrededor del campo para que los fanáticos tuvieran que pagar para ver el juego. ¿Qué hacía un niño si no tenía dinero y quería ver el juego? Hacer agujeros en las maderas, por supuesto.

Branch Rickey, ejecutivo y director del equipo St. Louis Cardinals en 1919, creó el sistema “Knothole gang” (la pandilla de los agujeros), donde un niño podía ver gratuitamente el juego en una sección reservada en las tribunas, siempre y cuando el niño se comportara y cumpliera las siguientes reglas: no faltar a la escuela, hablar bien, tener un buen lenguaje y buenos hábitos, jugar sin trampas en los deportes y no fumar cigarrillos.

Según el registro de patrocino más viejo del programa pandilla de agujeros de Kiwanis fue en lola Kansas, en 1923 y en Houston en 1924 con 2000 niños. El programa de Houston tuvo un incremento de 16.000 niños en 1930, que culminó con una gran comida y la visita de Babe Ruth.

Otra de las formas en que Kiwanis financió el béisbol entre los niños fue patrocinando las ligas Sandlot y Junior, en East Chicago, Indiana y los suburbios de Nueva York, en el año 1923.

Las primeras ligas Sandlot Kiwanis prosperaron y sirvieron como precursores de las Ligas Menores de béisbol y Babe Ruth que eventualmente las remplazaron.

En 1947, la Federación de béisbol de niños Kiwanis del distrito de Nueva York ya estaba en 147 ciudades y pueblos dentro del estado y contaba con más de 25.000 muchachos, lo que llevó a crear las ligas Sandlot más grandes del país. La federación aseguró que “la delincuencia juvenil disminuyó casi a cero” gracias a los programas de béisbol Kiwanis.

Whitey Ford
Ed “Whitey” Ford

Podría decirse que uno de los jugadores más conocidos de la Liga de muchachos Kiwanis (Kiwanis Boys League) que llegó a las Grandes Ligas fue Ed “Whitey” Ford. En un artículo de la revista Kiwanis de 1953, aparece la foto de un Ford joven acercándose al campo de béisbol, promoviendo “Kiwanis Nite” para los participantes de la convención. Los fanáticos Kiwanis podían reservar los asientos en el estadio Yankee para verlo batear: USD1,75 para las tribunas o USD2,50 para los palcos. Por suerte, los socios kiwanis vieron al futuro jugador Ford del Hall de la Fama con sus compañeros Yogi Berra, Billy Martin, Phil Rizzuto y Mickey Mantle. Ese año, Ford logró 18-6 con 110 strikeouts (eliminación por strikes) y ayudó a que los Yankees ganaran su quinto título consecutivo de la Serie Mundial.

“Red” Samuel Solomon fue otro de los posibles candidatos que salió de la liga Sandlot Kiwanis. El prometedor jugador de la tercera base jugó en el equipo del club Kiwanis de Bronx en 1928, antes de que firmara contrato con el equipo Chicago Cubs. Tenía 13 años.

Red fue el jugador más joven en firmar un contrato en las Grandes Ligas. Recibió consejos de cómo batear de su compañero y futuro miembro del Hall de la Fama, Rogers Hornsby, quién también alentó a su equipo cuando ganaron el banderín de la Liga Nacional de 1929. Siempre optimista, él tenía esperanzas de que los Cubs ganaran las Series Mundiales en contra de Connie Mack del equipo Philadelphia Athletics. Pero no fue así. Los Cubs perdieron las Series 4 a 1. Red volvió a casa desalentado, nunca fue elegido para jugar en las Ligas Mayores, solo usado como artimaña publicitaria para el equipo.

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Thomas Edison (center), Connie Mack and Philadelphia A’s R. Q. Richards with Florida Kiwanians. Photo courtesy of Edison & Ford Winter Estates

Edison se ilumina y arrasa con Cobb
Antes del dominio del equipo Philadelphia Athletics a fines de la década de los veinte y principios de los treinta, este era un equipo que luchaba por sobrevivir, con 10 temporadas seguidas como perdedores. El equipo necesitaba un cambio para cambiar su fortuna.

Ingresa R.Q. Richards, presidente del club Kiwanis de Fort Myers (Florida) y presidente del comité de béisbol de Kiwanis en Fort Myers. El estaba buscando un equipo profesional de béisbol para entrenar en la ciudad. Richard le prometió a Connie Mack, director del Philadelphia Athletics, que el sol y un clima cálido iban a hacerle bien a estos jugadores. Mack estuvo de acuerdo y la temporada de entrenamiento de primavera comenzó en Fort Myers en 1925.

La asociación llegó a un acuerdo con la ciudad y con el club. La ciudad creció a más de 9.000 personas, casi triplicó el número desde 1920. El club pasó de estar en el último lugar al comienzo de la década en la Liga Americana al quinto lugar en 1924, ganando el banderín de 1929 en contra de los Yankees con su impactante bateo “Asesino de Filas” (“Murderer’s Row”). El equipo de Philadelphia A lograron tres banderines colectivos de la Liga Americana (1929, 1930 y 1931) y ganaron dos Series Mundiales consecutivas (1929 y 1930). El residente de Fort Myers e inventor Thomas Edison era un gran fanático del béisbol. Edison tenía pelotas de diferentes equipos durante la década del veinte y se juntaba en los eventos con Mack, los del equipo Philadelphia A y los socios kiwanis.

Ty Cobb
Ty Cobb

Durante una sesión de entrenamiento en la primavera, se le pidió a Edison que bateara. A los 79 años, Edison anotó una carrera con Kid Gleason lanzando y Connie Mack atrapando. Al año siguiente, bateó un lanzamiento de Ty Cobb, arrojándolo al suelo.

El encabezado del diario Associated Press leía: “Thomas Edison arroja al suelo a Cobb”.

Su primera vez al bate, Edison, un niño local, quién ha ganado fama en la liga de inventos, bateó con tanta fuerza la pelota del pitcher (lanzador) que derribó USD75.000 de talento de béisbol en un segundo.

Según el informe, los fanáticos gritaban enérgicamente: “¡contrátenlo! … Si el Sr. Edison se hubiera dedicado al béisbol en vez de a las bombillas eléctricas, los fonógrafos, el caucho y demás parafernalias, él hubiera sido un gran bateador”.

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Una foto, una boda
Muchos jugadores de béisbol aparecieron en los juegos de beneficencia Kiwanis durante la década de los cuarenta, incluso nada menos que “Yankee Clipper” Joe DiMaggio. En 1943, él jugó en el estadio Gilmore en Hollywood (California), durante el juego de beneficencia “Kiwanis Crippled Children´s baseball” (Béisbol para los niños con discapacidades).

Sin embargo, la intersección más importante de Kiwanis y “Joltin’ Joe” puede que haya ocurrido ocho años más tarde durante una sesión de fotos con la actriz Marilyn Monroe.

En marzo de 1951, unos pocos días antes del XII evento de beneficencia anual Kiwanis “Cripple Children”, el representante de Monroe, David March, concertó una sesión de fotos en el campo de entrenamiento en Pasadena (California).

Joe DiMagio

Según el periódico Los Angeles Times, Monroe era la “mascota” (en esos días “mascota” significaba el amuleto de la suerte y la imagen del equipo) de las estrellas de las Grandes Ligas, con jugadores profesionales como Gus Zernial y Yogi Berra, en contra de las estrellas de Hollywood, el equipo de las Ligas Menores de Los Ángeles.

Para promocionar el juego, Monroe fue fotografiada caminando por el parque Brookside del brazo con Zernial, Hank Majeski y Joe Dobson. Sin embargo, otra foto de la misma sesión llamó la atención de DiMaggio. En esa foto, Monroe está bateando con Zernial y Dobson. DiMaggio vio la foto y le preguntó a Zernial cómo podía tener tanta suerte en conocer a Monroe. Él contactó a su representante para que organizara una cena.

Y el resto, como todos dicen, es historia.

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1947 – Kiwanis-sponsored youth league

Integración en el béisbol
Muchos estadounidenses asocian el 15 de abril como el día en que se presenta la declaración impositiva. Pero los fanáticos de béisbol lo conocen como el día de Jackie Robinson. Robinson quebrantó la barrera del color y se convirtió en el primer afroamericano en jugar béisbol profesional cuando se unió al equipo de Brooklyn Dodgers en 1947.

“La idea de crear una integración en la sociedad era demasiado grande, pero sí era posible en el béisbol. Podemos integrarnos en el béisbol”, dijo Chris Lamb, profesor de periodismo de la universidad Indiana University-Perdu University Indianapolis. “El béisbol era tan importante para la psiquis estadounidense, y Jackie Robinson era la figura negra más importante en Estados Unidos antes de que se nombrara el movimiento de Derechos Civiles”.

En el mundo del béisbol juvenil, las comunidades eran despedazadas por los malestares raciales y la segregación de la sociedad.

Cuando el equipo, compuesto de todos jugadores negros, Cannon Street YMCA All- Stars se presentó para jugar en el campeonato de las Ligas Menores, los equipos blancos decidieron no jugar. Por lo que el equipo Cannon Street YMCA All-Stars ganó por abandono, avanzando así al torneo estatal.

Jackie Robinson
Jackie Robinson

En vez de jugar con deportistas negros, los equipos de los estados del sur dejaron las Ligas Menores y crearon la Liga juvenil Dixie, la cuál prohibía la participación de jugadores negros.

Los clubes Kiwanis, quienes habían patrocinado por mucho tiempo los programas de béisbol de jovencitos, se encontraban con una encrucijada debido a la segregación.

En 1953, los kiwanis de Kentucky, Roscoe J Lankford y Harry Hoe ayudaron a crear la Liga Menor en Middlesboro, uno de los primeros equipos integrados del Sur de Estados Unidos.

“Se aseguraron que la frase “todos los jóvenes” en el manual de las Ligas Menores se interpretara correctamente como todo muchacho, no importa su nacionalidad o raza”, resalta Ron Schmidt, productor de la película “This Field Looks Green to Me” (Este campo se ve verde para mi), película que se basó en la liga Middlesboro.

Hoe dijo que solo quería que los niños jugaran a la pelota.

“¿Sabes lo que veo cuando miro ahí? Niños que quieren jugar al béisbol”, dijo. “No veo niños negros, ni niños blancos. Solo niños.”

En la Florida en 1955, el primer juego en las Ligas Menores integrada del Sur fue entre un equipo Kiwanis de Orlando y un equipo Jaycees de Pensacola.

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1954 First integrated Little League in Kentucky

“Los padres, jugadores y directores técnicos, todos se arriesgaron al hacer esto”, señala Ted Haddock, productor de la película “Long Time Coming”, que relata una crónica de esta trayectoria.

“Los jugadores del equipo de Pensacola tuvieron que manejar 12 horas desde Pensacola hasta Orlando, antes de que las carreteras interestatales existieran” cuenta él. “Asimismo, la Florida contaba con una de las tazas más alta de linchamientos hasta la década de los cincuenta; por lo que existía un peligro real para esos niños y sus familias cuando atravesaban los pueblos y las calles alternativas”.

Para las familias de Orlando, si dejaban jugar a los niños, existía el temor de ser despedidos, perder negocios y amigos, y violencia. “Ambos equipos, los directores técnicos, los jugadores y los padres demostraron tener mucho coraje”, resalta Haddock. “Ese es el tipo de inspiración que necesitamos hoy en día”.

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Kiwanis-supported BASE Play in Texas

Dónde estamos hoy en día
Los clubes Kiwanis siguen apoyando los proyectos de béisbol, como la Liga Miracle y BASE Play RBI. Muchos también patrocinan ligas juveniles.

La cancha Kiwanis Park en Moncton (New Brunswick), la cual es considerada como la cancha de béisbol más grande del este de la ciudad de Quebec, ha sido anfitriona del Torneo Mundial de béisbol juvenil de 1997 y el Torneo de béisbol de la tercera edad de Canadá en el 2004. Cada año, desde 1950, el club Kiwanis de Omaha (Nebraska) patrocina un equipo para la División 1 de la NCAA, Serie Mundial. El club Kiwanis de Paducah (Kentucky) invita todos los años a los niños de Terrific Kids y el club Boys & Girls a un juego de Paducah Chief. Los Kiwanis siguen prestando miles de horas de voluntariado al año como directores técnicos y personal de apoyo en varios programas de béisbol de jóvenes y personas mayores.

Por supuesto, muchos socios kiwanis aún disfrutan batear una o dos pelotas, jugar a batear y atrapar la pelota e ir a un juego en su estadio preferido.

El pasado de Kiwanis ha tenido grandes momentos de estrellato en el béisbol. Pero cambiar la vida de los niños a través del béisbol, ya sea de forma grande o pequeña, es uno de los logros más grandes de Kiwanis no contados.

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Kiwanis Miracle League in Iowa

 

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